Por Aruna Viswanatha y Kate O’Keeffe

Cuando los funcionarios del Sistema Universitario de Texas A&M trataron de determinar la cantidad de fondos del gobierno chino que recibían los miembros de su facultad, quedaron asombrados por los resultados: más de 100 participaron en un programa de reclutamiento de talentos chinos, aunque solo cinco habían revelado su participación .

Un patólogo de plantas en el sistema de Texas, donde el salario medio anual para tales científicos empleados por el estado es de alrededor de $ 130,000, dijo a los funcionarios que al investigador se le ofreció $ 250,000 en compensación y más de $ 1 millón en capital inicial para iniciar un laboratorio en China a través de Uno de los programas de talento. El investigador finalmente rechazó la oferta, según el jefe de seguridad de investigación del sistema de Texas, Kevin Gamache, quien dirigió la reciente revisión de 18 meses que recibió elogios de los funcionarios estadounidenses.

El arresto de un destacado científico de la Universidad de Harvard esta semana por supuestamente ocultar más de $ 2 millones en respaldo chino subrayó cuán serio es Beijing para atraer a los mejores talentos.

Tal financiamiento es solo la punta del iceberg, según la propia cuenta de China. Hace una década, el gobierno chino se comprometió a gastar hoy lo que equivaldría a más de $ 2 billones para revertir una fuga de cerebros de larga data en el mundo desarrollado en una búsqueda para dominar las tecnologías del futuro.

Todos los investigadores seleccionados en el sistema de Texas A&M están trabajando en campos identificados por Beijing como prioridades para el avance científico, dijo Gamache. «No vemos las mismas ofertas para estudiantes de inglés».

Beijing ha negado haber intentado cualquier esfuerzo sistemático para robar la investigación científica de EE. UU., Y los medios estatales chinos han dicho que EE. UU. Está utilizando acusaciones de robo de propiedad intelectual como herramienta política.

Un examen del Wall Street Journal de docenas de ofertas similares en las que participaron investigadores del Centro de Cáncer MD Anderson de la Universidad de Texas, la Universidad de Emory, la Universidad de Kansas, el Instituto Van Andel de Michigan, el Centro de Cáncer Moffitt de Florida y otros lugares en los últimos años muestra cómo la afluencia de chinos El dinero ha sacudido las opiniones generalmente aceptadas sobre la libertad académica y la seguridad nacional, dejando al gobierno de los EE. UU. y a las comunidades de investigación lidiando con la forma de responder.

El científico de Harvard Charles Lieber dejó la corte federal el jueves.

Charles Lieber, pionero en nanotecnología, supuestamente firmó un contrato con sus homólogos chinos en virtud del cual se le pagaría alrededor de $ 50,000 al mes, más otros $ 150,000 al año por gastos personales; También se le prometió, y recibió, más de $ 1.5 millones para establecer un laboratorio de investigación en la Universidad Tecnológica de Wuhan, según los fiscales.

Se le acusa específicamente de mentir deliberadamente a los investigadores del gobierno de EE. UU. Cuando se le pregunta si recibió fondos del plan de talento chino, en lugar de simplemente omitir la información en los formularios. Históricamente, el FBI ha seguido casos similares relacionados con China solo cuando supuestamente involucraban el robo de secretos comerciales, más comúnmente en el sector corporativo. Pero la agencia recientemente comenzó a enjuiciar a personas en la academia, donde se pretende que gran parte de la investigación se comparta públicamente, por cargos menores como declaraciones falsas o fraude. Un abogado del Sr. Lieber declinó hacer comentarios el jueves.

En el Centro de Cáncer Moffitt en Tampa, Florida, un investigador supuestamente firmó un acuerdo similar para recibir alrededor de $ 300,000 en salario, fondos de investigación y espacio de laboratorio, según un informe interno fechado el 17 de enero de 2020, que Moffitt proporcionó al Journal. También recibió $ 80,000 para compensar su compra de un apartamento de $ 200,000 en Tianjin, donde estaba afiliado a la Universidad Médica de Tianjin, según el informe.

Y en el Centro de Cáncer MD Anderson de la Universidad de Texas, donde una investigación federal que data de 2015 provocó un mayor interés de los EE. UU. En los programas de talentos chinos varios años después, los investigadores del MD Anderson dijeron que descubrieron que uno de los principales investigadores del centro también tenía un puesto como científico jefe en un laboratorio del Instituto de Cáncer Qingdao de China. Los investigadores encontraron un informe de los medios chinos que decía que recibió un cheque por 100 millones de yuanes (alrededor de $ 14 millones) de funcionarios locales, según un memorando de investigación proporcionado por el MD Anderson. El investigador, Zhimin Lu, que no fue nombrado en la nota, se negó a responder preguntas del Journal. El memorando dijo que negó haber recibido el premio, pero el instituto no encontró creíble su explicación.

Si bien aceptar fondos extranjeros no es ilegal, las autoridades de EE. UU. Requieren que los investigadores lo divulguen cuando solicitan subvenciones respaldadas por los contribuyentes de EE. UU., Y dicen que no hacerlo puede distorsionar las asignaciones de miles de millones de dólares. También puede dar lugar a «transferencias ocultas de información, conocimientos y tiempo», dijo Kelvin Droegemeier, director de la Oficina de Política de Ciencia y Tecnología de la Casa Blanca.

Un informe de noviembre del Subcomité Permanente de Investigaciones del Senado incluía contratos de planes de talento que obligaban a los investigadores estadounidenses a otorgar derechos de propiedad intelectual a sus contrapartes chinas, así como a mantener sus contratos confidenciales y mantenerse alejados de los «asuntos internos» de China.

En enero de 2013, de acuerdo con la denuncia penal, el contacto del Sr. Lieber en Wuhan le envió un correo electrónico con un acuerdo de cinco años para realizar una investigación sobre una tecnología sobre la cual Estados Unidos y China compiten ferozmente: «Investigación y desarrollo avanzados de litio a base de nanocables baterías de iones de alto rendimiento para vehículos eléctricos «.

En una audiencia de detención el jueves, la jueza magistrada Marianne B. Bowler dictaminó que el Sr. Lieber podría ser liberado y estableció un bono en efectivo de $ 1 millón que debe entregar dentro de los cinco días hábiles. Él y su esposa también deben entregar sus pasaportes y no dejar Massachusetts en espera de juicio, y el Sr. Lieber debe evitar el contacto con la universidad de Wuhan, la Universidad de Pekín y la Academia de Ciencias de China. Su viaje está restringido a Massachusetts.

El escrutinio estadounidense de los programas de talentos chinos ha causado fricción con muchos funcionarios universitarios que ven la investigación no clasificada como una colaboración inherentemente sin fronteras e internacional como un resultado positivo neto.

En un artículo de diciembre que examinaba la historia de los planes de talento chinos, un profesor emérito de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Hong Kong, David Zweig, cuestionó algunas de las acusaciones del gobierno de EE. UU. Sobre los planes. Dijo que «el posible cierre de la cooperación en el campo biomédico es un problema global, a pesar del robo chino de [propiedad intelectual], ya que estas colaboraciones han arrojado resultados importantes que han mejorado la salud humana».

Muchos académicos estadounidenses también han criticado a los investigadores federales por lo que vieron como comportamiento discriminatorio dada la serie de casos recientes presentados contra ciudadanos chinos y estadounidenses de origen chino. El FBI ha dicho que persigue a las personas en función de patrones de comportamiento, no de etnia. Lieber es uno de los primeros científicos no chinos acusados hasta la fecha.

Beijing lanzó el Plan de los Mil Talentos, el más conocido de cientos de programas chinos similares, en 2008. En 2010, el gobierno se comprometió a aumentar el «grupo de talentos» de China de 114 millones a 180 millones de personas a principios de este año. Aumentaría el gasto en recursos humanos al 15% del producto interno bruto del país. Según esa medida, la cifra habría superado los $ 2.1 billones el año pasado. No se sabe cuánto ha gastado realmente China o, en su mayor parte, qué ha obtenido de los investigadores internacionales que ha patrocinado.

En múltiples casos, los investigadores estadounidenses parecen haber hecho todo lo posible para evitar divulgar fondos chinos a sus empleadores principales.

Un ex científico del Laboratorio Nacional de Los Alamos se declaró culpable la semana pasada de mentirle a un investigador en el laboratorio sobre su participación en el programa de talentos.

El Sr. Lieber de Harvard envió un correo electrónico a un asociado en abril de 2018, dos días después de presuntamente engañar a los investigadores del Departamento de Defensa sobre su financiación, según la queja: «Voy a tener cuidado con lo que discuto con la Universidad de Harvard, y nada de esto será compartido con investigadores del gobierno en este momento «.

En Tampa, la junta de Moffitt expulsó a su presidente y director el mes pasado por supuestamente ocultar sus lazos con los programas de talentos y otras cuatro personas abandonaron el centro oncológico por el tema. El ex presidente, Alan List, y el ex director, Thomas Sellers, no han respondido a las solicitudes de comentarios.

El investigador de Moffitt que supuestamente recibió los $ 300,000, Sheng Wei, se había comprometido a trabajar al menos seis meses cada año durante tres años para cultivar investigadores adicionales y desarrollar su investigación en China, según el informe interno proporcionado al Journal y otros medios de comunicación después de Una solicitud de información pública. Según el informe, más tarde les dijo a los investigadores internos que había abandonado el programa en 2013, lo que según el informe fue contradicho por otras pruebas. El Sr. Wei no pudo ser contactado para hacer comentarios.

Otro investigador, Howard McLeod, le había revelado a Moffitt su participación en el programa de talentos chinos, según el informe, pero no el alcance del apoyo financiero que incluía $ 142,000 en fondos de investigación anuales y $ 149,000 en fondos de «puesta en marcha». Al menos una patente a su nombre se presentó en 2017 a través de la Universidad Central del Sur / Hospital Xiangya en Changsha, según el informe.

«Estamos en el proceso de recopilar datos que creemos que arrojarán luz sobre estos temas y mostrarán que no hubo transgresiones intencionales o intencionadas por parte del Dr. McLeod», dijo su abogada, Theresa Van Vliet.

Moffitt ha dicho que no hay indicios de que la investigación o la atención al paciente en el centro se hayan visto afectadas por los fondos de investigación chinos.

En última instancia, el sistema Texas A&M, que ganó un premio de contrainteligencia del Departamento de Defensa en 2017 y fue elogiado por el Secretario de Estado Mike Pompeo este mes, no ha despedido a ningún investigador después de la investigación, aunque algunos acordaron abandonar los programas de talentos chinos después de la universidad. Los funcionarios plantearon el problema, según el Sr. Gamache.

—Brian Gormley contribuyó a este artículo.

Escriba a Aruna Viswanatha en Aruna.Viswanatha@wsj.com y Kate O’Keeffe en kathryn.okeeffe@wsj.com