La Revista TIME explica el desastre causado por el covid-19 en la elección presidencial de Estados Unidos, donde la pandemia ha definido a botepronto la agenda de los partidos Demócrata y Republicano, que no han podido adaptarse y cada vez se desesperan ante la fecha de los comicios en noviembre.

6 DE AGOSTO DE 2020 

En el 2020 que podría haber sido, nadie está enfermo y la política es el centro del universo.

El Partido Demócrata acaba de nominar a Joe Biden y su compañero de fórmula en su convención de mediados de julio en Milwaukee, mientras que los republicanos se están preparando para volver a nombrar a Donald Trump en Charlotte, Carolina del Norte, para la reelección, mientras que Biden lucha por despertar a las multitudes con su petición de un retorno a la normalidad.

Los aliados de Trump continúan promoviendo teorías de conspiración sobre los enredos de la familia Biden en Ucrania, lo que lleva a los demócratas cada vez más desesperados a presionar por un segundo juicio político en la Cámara. Ambos partidos están haciendo campaña furiosamente en todo el país, tocando millones de puertas para que los votantes salgan en noviembre.

Pero en el 2020 qué realmente está sucediendo, la pandemia de COVID-19 ha cambiado todo, desde cómo se lleva a cabo la campaña hasta cómo votamos a lo que valoramos. Ha cancelado las convenciones, relegado la recaudación de fondos y las campañas al ámbito digital, y ha obligado a muchos estados a cambiar rápidamente la forma en que las personas obtienen y envían sus boletas, con resultados impredecibles y potencialmente desastrosos. Las crisis agudas han reenfocado la atención de la nación, trayendo a la luz cuestiones como la salud pública y la desigualdad económica y racial e incitando al público a revisar las características que quiere en sus líderes.

Ilustración de Tim O’Brien para TIME

Durante cuatro años, Trump ha sido la fuerza dominante y un hecho ineludible no solo de la política nacional sino también de la vida estadounidense. Ahora se encuentra desplazado como el personaje central en su propia campaña por una plaga que no responde a ningún calendario, ideología u objetivo político. 

Del mismo modo que el virus ha cambiado la forma en que los adultos se reportan a las oficinas y los niños van a la escuela , lo que ha revolucionado industrias enteras en el proceso, ha provocado un cambio masivo en el acto fundamental de la democracia estadounidense: cómo seleccionamos al presidente que será acusado de terminar el reino de destrucción de la pandemia, lidiando con sus consecuencias y formando a la nación que se levanta de sus cenizas. Y como con tantos otros cambios provocados por el coronavirus , la práctica de la política estadounidense puede que nunca vuelva a ser la misma.

Esto siempre iba a ser una competencia inusual: la campaña de reelección de alto riesgo de un presidente históricamente divisivo en un momento crucial para la nación, un referéndum sobre su estilo rompedor de normas y visión disruptiva, una prueba de su oposición dispersa a probar qué lado de un espectro político polarizado representa la corriente principal. 

A medida que la campaña entra en su último tramo de tres meses, Trump se encuentra mal en las encuestas nacionales y estatales de campo de batalla, ya que los estadounidenses le dan una mala calificación a su triste manejo de la pandemia. Pero el final del turbulento término de Trump será escrito por el virus . Nos sorprendió su ascenso y se extendió en enero y febrero, suspendió la vida normal en marzo y abril, y provocó la complacencia de muchos antes de azotarnos nuevamente con su resurgimiento en junio y julio. Quién sabe qué tipo de Sorpresa de octubre puede tener en la tienda?

Los voluntarios de la campaña observan cómo un funcionario electoral muestra una boleta por correo en Manhattan

Los voluntarios de la campaña observan cómo un funcionario electoral muestra una boleta por correo en Manhattan (William Mebane: The Washington Post / Getty Images).

Como la mayoría de las cosas en estos días, la política presidencial se ha adaptado de maneras que pueden volverse un poco raras. Por ejemplo, en Facebook un jueves por la noche reciente, Donald Trump Jr. está haciendo rapsodias con el viejo entrenador Mike Ditka de los Chicago Bears sobre el abuso físico infantil. «¡Quizás algunos niños más en este país necesiten un poco más de burlas que medallas de participación!» dice Trump Jr., quien usa una camisa de polo púrpura de cuello abierto y AirPods Ditka, cuyo teléfono está inclinado hacia arriba hacia su bigote de cepillo de botella, parece confundido. «¿Cómo puedes decir eso?» el responde. «Estos pobres niños».

La transmisión, una entrega del podcast Triggered de Trump Jr. , personifica el contenido que la campaña de Trump está alimentando a los hambrientos seguidores en línea. En otra tarde reciente, presentó «The Right View», en la que la novia de Trump Jr., Kimberly Guilfoyle, la esposa de Eric Trump, Lara, y los ayudantes de campaña de Trump, Mercedes Schlapp y Katrina Pierson, elogian las virtudes desacreditadas de la hidroxicloroquina como un tratamiento COVID en un segmento que eventualmente acumulará más de medio millón de visitas en Facebook. La campaña ya estaba creando dicho contenido en línea, pero es recientemente central en un mundo donde las manifestaciones corren el riesgo de convertirse en eventos de superación.

La campaña de Biden también se ha movido en línea, donde su presencia, como su candidato, es más tranquila y tradicional. Los «eventos» se anuncian a los simpatizantes locales y se organizan en torno a grupos o asuntos electorales, tal como lo harían en una campaña normal. La esposa de Biden, Jill, aparece, a través de Zoom, en una «parada virtual de campaña» con el alcalde de West Palm Beach, Florida, para hablar sobre sus planes para personas mayores; Stacey Abrams, ex candidata a gobernador de Georgia, organiza una «mesa redonda de justicia racial y económica» en línea con dueños de negocios en Detroit; El mismo Biden se une a su ex compañero de fórmula, Barack Obama, para una «conversación» de 15 minutos sobre los fracasos de la administración Trump.

A pesar de la pandemia, Trump había esperado mantener los mítines centrales en su mitología política. Pero un intento de regresar al escenario en Tulsa, Oklahoma, el 20 de junio se convirtió en una debacle, con una multitud escasa, en su mayoría sin máscara, que apenas llenaba la cubierta inferior de la arena interior. Últimamente se ha conformado con «tele-mítines» en línea, glorificó las llamadas de conferencia que los partidarios de Trump en los estados clave están invitados a sintonizar un par de veces a la semana. En uno reciente dirigido a votantes en Maine y New Hampshire, Trump grita obedientemente a los candidatos republicanos locales, exalta a los pescadores de langosta y promete ser duro con la manipulación de la moneda canadiense. Casi 13,000 personas están escuchando en vivo, y cientos de miles más eventualmente «verán» la transmisión de audio de media hora. “El futuro de nuestra nación estará definido por los patriotas que aman a nuestro país y quieren construirlo y hacerlo más grande, mejor y más fuerte, o será definido por la izquierda radical. Y, por lo general, los demócratas radicales de izquierda son extremistas de izquierda que odian a nuestro país ”, dice.

En persona, este tipo de línea generaría un rugido entre la multitud de admiradores de Trump, pero en línea, el único comentario es el desplazamiento silencioso de los comentarios de Facebook. El asesor político de Trump Jason Miller dice que las tele-manifestaciones han sido un éxito. «El genio de Donald Trump es que él sabe cómo fomentar y construir relaciones uno a uno con sus votantes», dice. Pero está claro que las reuniones virtuales no son un sustituto de lo real. Al carecer de su fuente habitual de adulación masiva, el presidente ha promocionado a las multitudes que bordean las calles cuando visita varios estados en asuntos oficiales.

Algunos candidatos locales, principalmente republicanos, siguen celebrando eventos en persona a pesar de los riesgos. Pero la pandemia se ha convertido en un vector de ataques partidistas. Cuando un candidato del Senado republicano en Virginia publicó un video de sí mismo asistiendo a un evento político en interiores sin máscara, el Partido Demócrata estatal aprovechó la imagen para llamarlo «peligrosamente irresponsable». Muchos partidos demócratas estatales han optado por celebrar convenciones totalmente virtuales, pero varios de sus homólogos republicanos han tratado de avanzar. El Partido Republicano de Texas llevó su caso hasta la Corte Suprema del estado, que se puso del lado del alcalde de Houston que había cancelado su convención en persona. La reunión virtual apresuradamente ensamblada que siguió presentó grandes dificultades técnicas, en un momento, Texas Monthly Según los informes, los bromistas invadieron un documento de planificación en línea y agregaron «Peepeepoopoo» al cronograma, y ​​al final los delegados enojados expulsaron al presidente del estado.

Ha sido una historia similar a nivel nacional. Los demócratas decidieron desde el principio que la convención prevista para julio en Milwaukee no sería factible; se retrasó hasta mediados de agosto y se redujo radicalmente, con delegados que se quedaron en casa y votaron remotamente y el propio Biden se mantiene alejado. 

El Partido Republicano ha tenido un camino más accidentado. En junio, Trump trasladó la convención de Charlotte, Carolina del Norte, a Jacksonville, Florida, en un ataque de picardía por la insistencia del gobernador demócrata de Carolina del Norte en los protocolos de seguridad. A medida que el número de casos COVID-19 de Florida aumentó este verano, los funcionarios del partido hicieron una serie de ajustes frenéticos, que culminaron en un último esfuerzo para celebrar las festividades en un estadio al aire libre en el calor de agosto. Finalmente, a fines de julio, Trump anunció que el programa de Jacksonville sería destruido; El plan actual, que aún se está desarrollando, es celebrar una pequeña cantidad de reuniones del partido en Carolina del Norte y hacer que el Presidente acepte la nominación con un discurso televisado en un lugar que se determinará.

La falta de convenciones tradicionales quizás no sea una pérdida. Los eventos en los que los conocedores de fiestas en salas llenas de humo alguna vez eligieron a los nominados presidenciales y a los compañeros de carrera se han convertido, en la era moderna, en poco más que infomerciales. Pero sirven como un motor principal de la recaudación de fondos de las partes, otra operación que se trasladó en línea en la era del coronavirus.

Los elegantes asuntos atendidos que los donantes alguna vez pagaron decenas de miles de dólares por plato para asistir ahora son transmisiones en vivo de BYOB. Las campañas han tenido que ser creativas a medida que la novedad se desvanece. «Cuando comenzaron los pedidos de quedarse en casa, las campañas comenzaron de inmediato a realizar eventos virtuales: una recaudación de fondos de Zoom, un lugar de reunión de organizadores de campo», dice Brian Krebs, que trabaja en una empresa de campaña digital demócrata llamada Rising Tide Interactive. “Pero el listón está subiendo ahora que mucha gente está alejada. Tienes que tener un invitado especial o algún tipo de gancho. La gente no va a aparecer si solo son 12 casillas hablando «.

 Por otro lado, los invitados famosos pueden ser más fáciles de aterrizar cuando pueden aparecer en su recaudación de fondos sin salir de Los Ángeles. El nominado al Senado Democráta de Texas, MJ Hegar, grabó recientemente un evento con el elenco de Supernatural y el senador de Nueva Jersey, Cory Booker, ninguno de los cuales estuvo físicamente presente. Los voluntarios de la campaña de Hegar también se han vuelto creativos con su alcance, celebrando una sesión de mensajes de registro de votantes que se duplicó como una fiesta de escucha de Taylor Swift.

Alrededor de este tiempo en una elección, las campañas tradicionalmente pasan de registrar, identificar y persuadir a los votantes a llevarlos a las urnas. El Partido Republicano todavía lo está haciendo, tocando un millón de puertas a la semana, afirma el Comité Nacional Republicano. Pero a la izquierda, se ha desatado un intenso debate sobre la ética de ir de puerta en puerta en medio de una plaga. La investigación sugiere que las conversaciones en persona con los votantes son la forma más efectiva de lograr que participen. Pero la mayoría de los grupos liberales y la campaña de Biden no planean tocar puertas este año, ya que lo ven como demasiado riesgoso para los trabajadores y votantes por igual. Un grupo que siguió adelante, el Proyecto de participación progresiva, tuvo que suspender sus operaciones en una docena de estados después de que varios empleados dieron positivo por COVID-19.

La ironía es que más estadounidenses están ansiosos por un compromiso político este año. En una encuesta de Fox News en julio, el 85% dijo que estaban extremadamente o muy motivados para votar, y el porcentaje de encuestados que le dijeron a Gallup que estaban más entusiasmados que de costumbre por votar aumentó 10 puntos desde 2016. A pesar de las dificultades de la pandemia, Las primarias en estados como Texas y Georgia han establecido récords de participación. Al mismo tiempo, los nuevos registros de votantes se han desplomado debido al cierre de oficinas gubernamentales como los departamentos de vehículos automotores.

En el condado de Pinal, Arizona, una pequeña organización progresista llamada Rural Arizona Engagement había alcanzado solo una cuarta parte de su objetivo de registro de votantes cuando tuvo que dejar de votar en marzo. Los intentos de continuar el trabajo por teléfono fueron en su mayoría infructuosos. 

A pesar de que Arizona es actualmente un punto caliente de coronavirus, el grupo espera volver al campo para obtener el voto. «Sentimos que si podemos seguir las pautas [de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades] y capacitar a nuestro personal de una manera que los proteja a ellos y a las personas con las que estamos hablando, este es un año que requiere que se haga este trabajo», dice la co-directora ejecutiva del grupo, Natali Fierros Bock.

Partidarios de Trump en su manifestación en Tulsa, Oklahoma, el 20 de junio.

Partidarios de Trump en su manifestación en Tulsa, Oklahoma, el 20 de junio. (Peter van Agtmael — Magnum Photos for TIME)

La pandemia, dice, ha aumentado la conciencia de la gente sobre la importancia de su voto. (También ha aumentado la tasa de éxito de los encuestadores: con tanta gente aislada en sus hogares, más personas están dispuestas a abrir la puerta y hablar con un extraño). A pesar del sólido apoyo público para usar máscaras, la junta de supervisores del Condado de Pinal decidió no usar una máscara mandato para las empresas, y el comisario del condado, Mark Lamb, anunció que no haría cumplir la orden estatal de quedarse en casa. (Lamb se vio obligado a cancelar una aparición planificada con Trump en la Casa Blanca cuando le diagnosticaron COVID-19 en junio). «La gente está comenzando a conectar los puntos», dice Fierros Bock, «y considera quién está sirviendo en estos locales oficinas y cuánta energía ejercen «.

La pandemia aterrizó en medio de la temporada de elecciones primarias de Estados Unidos, lo que obligó a los funcionarios electorales estatales a adaptarse sobre la marcha. Los resultados ofrecen una idea de los desafíos masivos que plantearán las elecciones generales y los desastres que podrían sobrevenir.

Una de las primeras pruebas se realizó en Ohio, cuya primaria estaba programada para el 17 de marzo, pocos días después de que la Organización Mundial de la Salud declarara una pandemia mundial, la NBA suspendió abruptamente su temporada y los estados de todo el país comenzaron a cerrarse rápidamente. Cuando el gobernador republicano Mike DeWine intentó retrasar las elecciones primarias, algunos candidatos presentaron una demanda y los tribunales dictaminaron que no tenía el poder para hacerlo. Finalmente, a las 4 de la mañana del día de las elecciones, con los trabajadores ya comenzando a prepararse para la votación, la Corte Suprema de Ohio dictaminó que el director de salud del estado podría ordenar el cierre de las urnas como medida de emergencia. Pero la legislatura controlada por el Partido Republicano no estuvo de acuerdo con la propuesta de DeWine de trasladar la votación a junio, por lo que se realizaron elecciones por correo con una fecha límite del 28 de abril.

Otros estados pronto tuvieron sus propias experiencias con las complejidades logísticas, constitucionales y políticas del voto pandémico. En las primarias del 7 de abril en Wisconsin, celebradas según lo programado después de un enfrentamiento de último minuto entre su gobernador demócrata y la legislatura republicana, cientos de lugares de votación se vieron obligados a cerrar cuando los trabajadores electorales temerosos por su seguridad declinaron aparecer. Cientos de miles de votantes todavía asistieron, de pie en filas socialmente distanciadas durante horas para emitir su voto. (Un estudio científico más tarde vinculó las elecciones a un aumento en los casos de COVID-19, aunque otros investigadores no estuvieron de acuerdo con esa evaluación).

Las primarias del 9 de junio en Georgia se derrumbaron en medio de problemas técnicos y de personal cortos, lo que condujo a interminables líneas y privación significativa de derechos que los demócratas acusaron fue Una oferta intencional de los funcionarios republicanos para suprimir el voto.

En cada caso, el coronavirus atacó un sistema que ya era frágil. «Es un error pensar en la pandemia como algo separado de otros problemas con nuestros sistemas electorales», dice Rick Hasen, un experto en leyes electorales de la Universidad de California, Irvine. «Interactúa con las patologías existentes para empeorar las cosas». El libro más reciente de Hasen, Election Meltdown , se publicó el 4 de febrero, el día después de los calamitosos comités demócratas de Iowa, cuyos resultados retrasados ​​ilustraron los problemas que la infraestructura electoral puede producir incluso sin una epidemia mundial.

Muchos estados que han estado administrando elecciones en persona durante décadas ahora están tratando de pasar a votar por correo, permitiendo que las personas voten en ausencia sin una excusa o citando COVID-19 como una razón médica legítima. Pero no todos. En junio, la Corte Suprema de Estados Unidos rechazó una demanda demócrata que buscaba permitir que todos los votantes de Texas eligieran boletas por correo. En Georgia, el secretario de Estado republicano envió por correo a cada votante una solicitud de boleta para las primarias, pero no lo hará para las elecciones generales. «Creo que es porque hubo una participación histórica, particularmente entre los votantes primarios demócratas, y [los republicanos] no quieren alentar eso en las elecciones generales», dice Nse Ufot, CEO del Proyecto New Georgia.

Algunos estados, incluidos California, Nevada y Vermont, enviarán boletas por correo a todos los votantes, uniéndose a cinco estados existentes con votación universal por correo. Muchos otros enviarán a todos los votantes una solicitud de boleta en ausencia, pero los expertos advierten que tal vez no estén preparados para la inundación que se avecina. Los requisitos de franqueo, matasellos y notarización o testigos varían ampliamente de un estado a otro. Los estados que enfrentan crisis presupuestarias inducidas por una pandemia no están necesariamente en condiciones de pagar el equipo de protección y millones de sellos, pero el Congreso ha asignado solo una fracción de los fondos electorales que han solicitado. El Servicio Postal de los Estados Unidos, al borde de la insolvencia, está mal equipado para manejar el aumento, y los demócratas alegan que la agencia popular, recientemente confiada a un aliado de Trump, puede estar desacelerando intencionalmente el correo en áreas urbanas para ayudar al Presidente. Los procedimientos de votación de los estados continúan cambiando a medida que se acerca la votación, lo que dificulta a los votantes realizar un seguimiento de lo que se requiere.

Lo que más preocupa a los expertos electorales es que todos estos desafíos y cambios podrían poner en duda el resultado. Salvo un estallido, es probable que la noche de elecciones termine sin un ganador claro, y podría llevar semanas o meses contar todos los votos. «Lo que no vimos en las primarias, incluso cuando hubo confusión o tardó semanas en contar, fue alguien llamando a las elecciones manipuladas o robadas», dice Aditi Juneja, un abogado que forma parte del Grupo de Trabajo Nacional bipartidista sobre crisis electorales. “Queremos asegurarnos de que eso suceda en las elecciones generales. Si el resultado no está claro o es incierto, eso deja espacio para que los malos actores hagan afirmaciones salvajes ”.

Eso, por supuesto, es exactamente lo que Trump ha estado haciendo. Continuando con el ritmo que comenzó en 2016, el Presidente ha puesto en duda repetidamente la legitimidad de la votación, insistiendo erróneamente en que la votación por correo no es segura y que las elecciones serán «manipuladas». Trump afirma que existe una diferencia entre el voto por correo, que generalmente se refiere a las boletas enviadas por correo a todos los votantes, y la votación en ausencia, cuando los votantes generalmente deben solicitar una boleta. Pero los expertos dicen que no hay diferencia en términos de seguridad. Trump atacó a Jocelyn Benson, secretaria de Estado demócrata de Michigan, por volverse «canalla» cuando envió por correo las solicitudes de voto en ausencia antes de las primarias del estado, un paso que muchos de sus homólogos republicanos también habían tomado. «No es útil cuando se inyecta información falsa o engañosa, confusión y retórica partidista en el discurso», dice Benson a TIME. “Hace que las personas tengan dudas sobre la santidad del proceso y la validez de su voto. La verdad es que estamos trabajando todos los días para que sea más fácil votar y más difícil hacer trampa «.

El 30 de julio, Trump sugirió posponer las elecciones presidenciales, lo que provocó una protesta inmediata de republicanos y demócratas por igual. «Las preocupaciones que el presidente ha planteado no son válidas en el estado de Ohio», dijo a TIME el secretario de estado de Ohio, Frank LaRose, un republicano. «Ambos partidos políticos en Ohio han confiado en nuestro sistema durante 20 años y trabajan duro para lograr que los votantes aprovechen la votación por correo». En cuanto a posponer las elecciones, «eso no es algo que deberíamos considerar», dice.

Los expertos electorales de ambos partidos temen que la campaña perniciosa de Trump para socavar la confianza en la integridad de las elecciones sea un pretexto para negarse a aceptar el resultado si pierde, llevando a la nación a una crisis constitucional o algo peor. Cuando un grupo bipartidista de académicos y exfuncionarios convocó recientemente al Proyecto de Integridad en la Transición a una elección disputada, cada iteración del ejercicio produjo “tanto violencia callejera como un impasse político”, dijo la organizadora del grupo, la profesora de Derecho de Georgetown, Rosa Brooks. el Boston Globe .

Cuando comenzó a surgir la realidad de la pandemia, el índice de aprobación de Trump inicialmente aumentó, como a menudo sucede con los presidentes en tiempos de crisis. El porcentaje de estadounidenses que aprueban a Trump, que se ha mantenido dentro de una banda estrecha durante su mandato, alcanzó el 46% a fines de marzo, el nivel más alto desde su inauguración, según el promedio de encuestas mantenido por FiveThirtyEight. Entonces comenzó a caer en picada.

Hoy, apenas el 40% aprueba el desempeño de Trump, mientras que casi el 55% lo desaprueba. Los estadounidenses ahora desaprueban su manejo de la pandemia por un margen de 20 puntos. Biden tiene importantes líderes en campos de batalla clave como Wisconsin, Florida y Michigan. Estados como Texas, Arizona y Georgia, que los demócratas no han ganado a nivel presidencial en décadas, ahora pueden estar en juego. Muchos de los principales republicanos se preocupan de que sus candidatos se vean anulados de arriba a abajo. «La amplitud y profundidad de la debilidad de Trump es difícil de exagerar», dice la encuestadora demócrata Margie Omero, miembro del equipo de Navigator Research que ha encuestado a más de 24,000 estadounidenses de forma continua desde marzo. «Hubo un poco de rally alrededor de la bandera al principio, la gente quería que tuviera éxito, y luego, cuando quedó claro que no lo estaba tomando en serio,

En verdad, Trump era un titular inusualmente débil mucho antes de la pandemia, el único presidente que nunca superó el 50% de aprobación en el seguimiento regular de Gallup. Su calificación actual sigue siendo más alta que su punto más bajo del 35% en agosto de 2017, después de la violencia de la supremacía blanca en Charlottesville, Virginia. La ventaja actual de 8 puntos de los demócratas en la votación genérica es casi igual a su margen en la votación nacional en 2018 Biden siempre ha mantenido una ventaja sobre Trump, publicando márgenes similares o mayores que las encuestas estatales actuales desde antes de que incluso ingresara a la carrera. Una gran parte del electorado estadounidense parece haberse decidido sobre este presidente desde el principio, abandonándolo y a su partido, y nunca mirando hacia atrás.

Los indicadores que normalmente se correlacionan con las fortunas políticas de los titulares, como la economía, pueden no aplicarse este año, dice el encuestador del Partido Republicano Patrick Ruffini. La situación es simplemente demasiado anómala. Mucha gente ve la pandemia como una casualidad provocada por China, y puede ser receptiva al argumento de que el dolor económico no es culpa del presidente. Trump también puede beneficiarse de la popular legislación de ayuda económica de emergencia que los demócratas lo ayudaron a promulgar. «El país puede unirse detrás de sus líderes en una crisis si sienten que las cosas al menos se están moviendo en la dirección correcta», dice Ruffini. “El pico de casos del verano pareció romper esa posibilidad para el presidente. Todavía tendrá la oportunidad de demostrar que las cosas han cambiado antes de noviembre, pero el tiempo se está acabando ”.

Trump, pictured in Tulsa, has cast doubt on the legitimacy of voting by mail

Trump, fotografiado en Tulsa, ha puesto en duda la legitimidad de votar por correo (Evan Vucci — AP)

COVID-19 ha cambiado el tenor de las elecciones de manera inequívoca. El optimismo ha caído en picada: la proporción de personas que creen que Estados Unidos está en el camino correcto ha disminuido 20 puntos desde marzo. La pandemia ha traído una nueva urgencia a temas como el acceso a la atención médica, la desigualdad y la red de seguridad social, al tiempo que elimina los temas preferidos de Trump de inmigración y comercio. «Los votantes son básicamente los mismos, pero el contexto de las elecciones de 2020 ha cambiado», dice la politóloga de la UCLA Lynn Vavreck, autora de Identity Crisis: The 2016 Presidential Campaign and the Battle for the Meaning of America .

Los defectos de carácter de Trump de repente se hacen más grandes para los votantes. «Durante mucho tiempo, fue molesto, pero no necesariamente cambió nada en sus vidas. ‘Me gustaría que dejara de tuitear, pero la economía es buena'», dice Lanae Erickson, vicepresidenta senior del centro-izquierda. Tank Third Way, que encargó encuestas y grupos focales de miles de votantes en distritos suburbanos. «Lo que esto ha hecho es poner la percepción que ya tenían sobre Trump junto con impactos reales y horribles sobre ellos y su familia y su país».

Cuando se les hizo una pregunta abierta sobre la visión de Trump para el país, aproximadamente la mitad de los encuestados en las encuestas de Third Way se ofrecieron «autoservicios» o «divisivos». Los encuestados también rechazaron sus llamados a «ley y orden» en respuesta a las protestas callejeras. Cuando se le preguntó quién está herido por la visión de Trump, el 30% de los votantes suburbanos indecisos dijo «todos nosotros». «Solía ​​ser gente diría personas LGBT, o mujeres, o personas de color», dice Erickson. «Ahora, el 4% dice inmigrantes, el 6% dice minorías, pero el 30% dice que todos».

A algunos participantes de grupos focales se les preguntó qué estaban buscando en las elecciones. Las respuestas fueron pesadas en las cualidades de liderazgo: las personas anhelaban a alguien que fuera fuerte, compasivo y escuchara a los expertos. La gente estuvo de acuerdo en que Trump era fuerte (y cuestionó la fuerza de Biden), pero calificó al Presidente abismalmente de los otros dos.

Justo cuando las peores cualidades de Trump se magnificaron, las fortalezas de Biden de repente parecen coincidir con el momento. Cuando anunció su candidatura hace un año, dijo que estaba obligado a postularse por la respuesta equívoca de Trump a Charlottesville. Algunos demócratas criticaron su mantra de una «batalla por el alma de la nación» como demasiado hinchada o vaga en un momento en que sus rivales estaban lanzando ambiciosas propuestas políticas de izquierda. Pero una campaña basada en personajes, teñida de nostalgia, ahora parece no solo premonitoria sino esencial, independientemente de si crees o no que Biden tiene lo necesario para cumplirla.

La campaña de Trump insiste en que está posicionado para la victoria a pesar de los vientos en contra. Las encuestas públicas no cuentan a los republicanos, dice Miller, el asesor político de Trump, y los partidarios del presidente están más entusiasmados con la votación en una proporción de 2 a 1. «¿La gente va a hacer cola durante dos horas para votar por alguien que no les entusiasma?» él pide. Pero los analistas de ambas partes son escépticos. «De manera abrumadora, los votantes creen que la pandemia y el colapso económico resultante son los problemas más importantes que enfrenta el país», dice Whit Ayres, encuestador republicano. «Los esfuerzos para cambiar el tema podrían funcionar con personas que ya están a favor del presidente, pero no hay evidencia de que estén trabajando con las personas que necesitan ser incorporadas a su coalición si él va a ganar».

Si la pandemia ha revelado las fallas en la sociedad estadounidense, también ha expuesto algo más: algunas cosas siguen siendo demasiado importantes para quedar atrapados en la política. Los intentos de Trump de hacer de la salud pública un asunto partidista han fracasado principalmente. Grandes mayorías de estadounidenses apoyan las restricciones pandémicas de sus estados, creen que es más importante controlar el virus que poner en marcha la economía, piensan que se necesita hacer más y, mediante márgenes rotundos, apoyar el uso de máscaras.

El estado de ánimo nacional ha experimentado un cambio total en este año tumultuoso de elecciones. En los estudios de Third Way, los votantes hablaron sobre sentimientos de tristeza, enojo, ansiedad y miedo. Las tasas de respuesta de los encuestadores se han disparado porque muchas personas solitarias y confinadas en sus hogares están contestando el teléfono solo para tener a alguien con quien hablar. 

Estados Unidos es una nación dividida, pero también una que anhela la comunión y la solidaridad. Cuando un hombre negro fue brutalmente asesinado en video por la policía en Minneapolis, la gente salió a las calles en cantidades sin precedentes. Las tres cuartas partes de los estadounidenses dijeron que respaldaron las recientes protestas de justicia racial, y el apoyo al movimiento Black Lives Matter aumentó, sorprendiendo a los observadores políticos. Es difícil imaginar que esto suceda sin Trump. Pero también es difícil imaginarlo sin COVID-19.

Cuando un día los estadounidenses recuerden esta plaga, la campaña con la que coincidió será una parte inextricable de la historia. Estados Unidos ha celebrado elecciones en circunstancias difíciles antes: guerras, depresiones, desastres naturales. Cada vez, ante la dificultad, votamos a tiempo; cada vez, la democracia nos dio la oportunidad de elegir cómo saldríamos de la crisis.

–Con informes de MARIAH ESPADA y ABBY VESOULIS